Ecuador es inmutable. Ni el contexto, ni el escenario ni la historia conmueven las certezas de un equipo que hizo historia en el fastuoso Al Bayt, ante el anfitrión, frente a más de 60 mil personas. La cara inmutable, el corazón caliente y los ojos absortos en un único objetivo: quedarse con los tres puntos.

Por primera vez un organizador fue derrotado en su casa, ante su gente. El contraste fue evidente: a Catar pareció pesarle el trámite de un partido que viene jugando hace doce años. La Tri, en cambio, redondeó una performance arrolladora, sin fisuras, sin contratiempos, sin sobresaltos. Incluso se dio el lujo de despejar algunas de las dudas con las que aterrizó en Doha: Enner Valencia apareció en todo su esplendor y sepultó la anemia ofensiva de sus últimas actuaciones.

Es atípico que un grupo tan joven e inexperto como el ecuatoriano haya sobrevivido sin inconvenientes ante un marco tan peligroso como el rival que había mostrado sus colmillos por todo el mundo con buenas actuaciones tanto en la Copa América como en la Copa de Oro. Con el cuarto promedio de edad más bajo del torneo, una formación inicial que promedió 26 años y apenas tres jugadores con experiencia mundialista -tan solo Valencia fue titular-, el elenco de Gustavo Alfaro completó noventa minutos como si no fuera el cuarto mundial de su historia, como si el ecosistema alrededor fuera una caricatura.

«Es una muy buena victoria más que nada porque siempre el primer partido del Mundial es el que acarrea mayor tensión porque no tenemos a ciencia cierta una versión exacta de lo que podemos esperar. El partido inaugural, la tensión, un equipo joven. Es el equipo más joven en la historia de Ecuador en clasificar a la Copa. Y eso jugaba en la cabeza de los jugadores», explicó el entrenador en la conferencia de prensa posterior al 2-0 con el que dieron un primer paso fundamental para la clasificación a octavos de final.

El trámite jamás demostró que la presión disputaba un partido aparte en la cabeza de los jugadores ecuatorianos. Imperial en todas sus líneas, los más jóvenes ofrecieron respuestas permanentemente y fueron apuntalados por el goleador que lidera desde sus movimientos ofensivos pero también desde su experiencia. Ni siquiera las atronadores reacciones ante algún intento de avance fueron capaces de desenfocar la concentración de la generación que empieza a dar sus pasos hacia su coronación como dorada.

Alfaro usó una analogía para motivar a su plantel: «Les conté las historias del coliseo romano, donde a los leones los tiraban adentro a luchar contra los gladiadores pero después en las excavaciones del Coliseo encontraron colmillos redondeados de los leones y las garras de los mismos. Entonces a nosotros nos van a tirar al Coliseo, ¿quieren entrar con las uñas cortadas y colmillos redondeados? ¿O cómo quieren entrar?”.

Y Ecuador entró con los colmillos y las garras afiladas.

Aunque no pesó como suele hacerlo en el entramado ofensivo, Pervis Estupiñán registró otra buena actuación en el lateral izquierdo. Uno de los puntales de la nueva generación, es uno de los emblemas del recambio junto a Moisés Caicedo y Gonzalo Plata. Destacado en el Brighton inglés tras una fantástica campaña en el Villarreal, Estupiñán podría dar un salto aún más grande si redondea una buena producción en Catar pero no cree que la clave de la solidez mental de su equipo radique en las individualidades: “La confianza me la da poder estar bien con el equipo, es saber que tenemos un buen equipo, buenas personas, y que siempre tratamos todos de remar para el mismo lado. Eso fue la motivación de hoy, y también dedicarle la victoria a Byron Castillo que no pudo estar con nosotros”.

Para Gonzalo Plata, una de las estrellas de las juveniles en el campeonato conseguido en el Sudamericano Sub 20 de 2019 y en el Mundial Sub 20 de Polonia, la clave radica en la continuidad de una camada que se afianzó en la selección mayor a partir de la presencia de Alfaro: “Nos ayuda mucho que hemos jugado siempre desde pequeños. Nos conocemos muy bien, sabemos que siempre podemos dar un poco más de lo que realmente damos. Dentro del campo nos ayudamos bastante, tenemos mucha confianza y eso nos ayuda a hacer las cosas bien”.

Moisés Caicedo es la gran estrella de la nueva generación. Un talento único, un diamante en bruto surgido de la cantera de Independiente del Valle que ahora está convirtiéndose paso a paso en uno de los mejores mediocampistas del mundo con la camiseta del Brighton. El nuevo líder analizó el origen de su confianza: la zaga central formada por Piero Hincapié y Félix Torres. “Entramos muy concentrados que era lo importante. En esta clase de partidos, los detalles marcan la diferencia. Estuvimos muy bien dentro del mediocampo para manejar el partido. Sabemos la calidad de centrales que tenemos, nos da seguridad y acorde a eso, estuvimos motivados para hacer nuestro trabajo de ahí hacia adelante. Me sentí bien, sin presión, el Profe me dio la libertad para jugar”.

Kevin Hernández es protagonista de una historia única y fue una de las mayores sorpresas en las 32 listas de convocados para Catar 2022. Integrado al grupo, aporta su mirada como la flamante incorporación: “Podemos ser muy jóvenes pero con la mentalidad muy fuerte. Eso es gracias a las charlas con el míster, a las charlas con los psicólogos, a todo lo que rodea a la Tri. Creo que tenemos un gran grupo. Somos una gran familia, y creo que la solidaridad que hay es algo maravilloso en este grupo”.

Ecuador se disfrazó de verdugo en una tarde histórica para el país y su región. No es el primer obstáculo que supera un conjunto bajo permanente escrutinio en los últimos meses. Pero este triunfo no parece ser el final de un camino, sino el principio. El principio no sólo de su actuación en Catar 2022 sino también de un largo camino que proyecta una nueva generación que superó una prueba de fuego ante un rival reducido a su mínima expresión y ante un estadio que se fue apagando con el correr de los minutos salvo por los festejos de un puñado de ecuatorianos que despidieron con una estruendosa ovación a sus victoriosos héroes.

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